De cabeza al colapso deflacionario

oil-price-and-supply-with-notes2Ambos, tanto el mercado de acciones como el precio del petróleo se han estado desplomando. ¿Es esto “sólo otro ciclo” o es algo mucho peor? Creo que es algo mucho peor.

Recordando enero, escribí un post titulado “Petróleo y economía: ¿a dónde nos dirigimos en 2015-2016?” En él decía que la persistencia de precios muy bajos podría ser el signo de que estamos alcanzando los límites de nuestro mundo finito. De hecho, el escenario en curso corresponde con lo que esperaba que ocurriera en mi artículo de enero. En aquel post dije: “No es necesario decir que salarios estancados junto a costes de producción de petróleo que aumentan con rapidez llevan a un desencuentro entre:
– la cantidad de consumidores que pueden comprar petróleo
– El coste del petróleo, si el precio iguala el coste de producción ”

Este desencuentro entre los costes crecientes de producción y los salarios estancados es lo que ha estado ocurriendo. El problema de inabordabilidad puede ser escondido por una creciente cantidad de deuda por un tiempo (ya que añadir deuda barata ayuda a hacer que grandes asuntos inabordables parezcan abordables), pero este esquema no puede continuar por siempre.

Eventualmente, incluso a tasas de interés próximas a cero, la cantidad de deuda resulta demasiado alta en relación a los ingresos. Los gobiernos temen añadir más deuda. La gente joven encuentra los préstamos de estudio tan gravosos que dejan de comprar casas y coches. El bombeo económico que solía resultar de sueldos crecientes y deuda creciente se ralentiza, ralentizando el crecimiento de la economía mundial. Con un crecimiento económico ralentizado cae la demanda de materias primas usadas para construir casas, coches, fábricas y otros bienes. Este lento crecimiento económico es lo que trae la tendencia persistente a precios bajos en las materias primas experimentada en los últimos años.

Un gráfico que mostraba en el post de enero era: [gráfico: world oil supply and price]

El precio del petróleo caía dramáticamente en la última mitad de 2008, en parte debido al impacto adverso de los precios altos en la economía, y en parte debido a una contracción en las cantidades de deuda en ese momento. Fue sólo cuando los bancos fueron rescatados y los EE.UU. comenzaron a tener bajas tasas de interés a largo plazo, con la primera ronda de QE, que los precios de la energía comenzaron a subir. Más aún, China incrementó su deuda en ese periodo usando su deuda adicional para construir nuevas casas, carreteras y fábricas. Esto también ayudó a aumentar los precios de la energía de nuevo.

El precio del petróleo tendió ligeramente a la baja entre 2011 y 2014, sugiriendo que aún entonces los precios estaban sujetos a una tendencia bajista subyacente. Hacia la mitad de 2014 hubo una gran bajada de los precios, que coincidió con el fin de la QE3 de EE.UU. y con un crecimiento más lento de la deuda china. Los precios aumentaron por un tiempo pero recientemente han vuelto a caer, en correlación con un crecimiento ralentizado chino y por tanto del mundo. En parte la desaceleración de China está ocurriendo porque alcanzó su límite [de China] en relación a cuántas casas, carreteras y fábricas necesita.

En mi post de enero daba una lista de cambios esperables. Esta lista no ha cambiado. No los voy a repetir aquí. En lugar de eso haré un resumen de lo que está yendo mal y ofreceré algunas ideas mirando por qué otros no están enfocando este mismo problema.

Resumen de lo que va mal:
1) El gran problema que está ocurriendo es que el sistema financiero mundial parece próximo al colapso. De vuelta en 2008 el sistema financiero mundial parecía casi colapsado. Esta vez nuestras posibilidades de evitar el colapso parecen escasas

2) Sin el sistema financiero no parece que muchas más cosas vayan a funcionar: el sistema de extracción de petróleo, el sistema de distribución de electricidad, el sistema de pensiones, las posibilidades del mercado de valores de mantener su valor. El cambio que nos vamos a encontrar es similar a perder el sistema operativo de un ordenador o desenchufar un refrigerador de la pared

3) No sabemos cómo de rápido se desentrañará todo, pero las cosas parece que van a ser bastante diferentes en un tiempo tan breve como un año. Los líderes de las financias mundiales parecen dispuestos a quitar los topes para intentar mantener todo unido. Una gran parte de nuestro problema es demasiada deuda. Es difícil solucionarlo, porque reducir la deuda reduce la demanda y hace que los precios de las materias primas caigan aún más. Con precios bajos, la producción de bienes probablemente caiga. Por ejemplo, la producción de comida usando energías fósiles parece que disminuirá enormemente conforme lo haga la producción de petróleo, gas y carbón

4) El sistema de distribución de la red eléctrica seguramente falle en aproximadamente el mismo marco de tiempo en que lo haga nuestro sistema basado en el petróleo. Nada fallará de la noche a la mañana, pero parece extremadamente improbable que la electricidad sobreviva al petróleo por más de un año o dos. Todos los sistemas son dependientes del sistema financiero. Si el sistema petrolero no puede pagar a sus trabajadores y obtener piezas de recambio debido al colapso del sistema financiero, lo mismo debería ocurrir con el sistema de la red eléctrica

5) Nuestra economía es un sistema de red auto-organizado que continuamente disipa energía, conocido en física como una estructura disipativa. Otros ejemplos de estructuras disipativas incluyen todas las plantas y animales (incluyendo a los humanos) y huracanes. Todos ellos crecen desde inicios pequeños, gradualmente estabilizan su tamaño y eventualmente colapsan y mueren. Sabemos de un gran número de antiguas civilizaciones que han colapsado. Esto parece haber ocurrido cuando el retorno del trabajo humano cayó demasiado abajo. Algo que se parece mucho a los salarios netos de los trabajadores, fuera de las élites, cayendo demasiado abajo. Los salarios reflejan no sólo la propia energía de los trabajadores (ganada con la comida), sino también cualquier energía suplementaria, tal como la tracción animal, las embarcaciones a vela o la electricidad. La caída de los salarios más comunes, especialmente de la gente joven, es uno de los indicadores de que nuestra economía está abocada al colapso, tal y como las otras economías

6) La razón por la que el colapso ocurre de un modo rápido tiene que ver con la deuda y sus derivados. Nuestra economía en red requiere deuda para extraer combustibles fósiles del suelo y para crear fuentes de energías renovables por varias razones: (a) los productores no tienen que ahorrar mucho primero (b) los intermediarios consiguen que el uso de productos que consumen energía (como coches y frigoríficos) puedan financiar sus fabricas, y con ello no necesitan ahorrar mucho (c) Los consumidores pueden afrontar la compra de productos caros como casas y coches, con la ayuda de modos de pago que permiten pagos mensuales, por ello no tienen que ahorrar mucho y (d) Más importante, la deuda ayuda a subir el precio de las mercancías de todo tipo (incluyendo el petróleo y la electricidad), porque ello permite a más clientes usarlos. El problema cuando la economía se ralentiza y añadimos más y más deuda, es que eventualmente la deuda colapsa. Esto ocurre porque la economía falla en crecer lo suficiente para permitir la producción de bienes y servicios suficientes para mantener el sistema en marcha -esto es, pagar salarios adecuados, aún a trabajadores fuera de las élites; pagar los crecientes presupuestos de gobiernos y empresas; y re-pagar la deuda con intereses, todo al mismo tiempo. La figura 2 es una ilustración del problema con el componente de deuda.

¿Dónde fallan el modelado de la energía y la economía?

1) El nivel general de comprensión del funcionamiento de la economía y la relación entre economía y energía es tristemente bajo. Las ciencias económicas generalmente han negado que la energía tenga algo más que una muy indirecta relación con la economía. Desde 1800 la población mundial ha crecido desde 1000 millones a más de 7000, gracias al uso de los combustibles fósiles para la producción de alimentos y medicinas entre otras cosas. Aún los ambientalistas a menudo creen que la economía mundial puede continuar como actualmente de algún modo sin combustibles fósiles. Cabe la posibilidad de que con un crash financiero necesitamos comenzar de nuevo, con nuevas economías locales basadas en el uso de recursos locales. En tal escenario es difícil de creer que podamos mantener una población mundial de aún 1000 millones

2) Los modelos de las ciencias económicas se basan en observaciones de cómo funcionaba la economía cuando estábamos lejos de los límites de un mundo finito. Las indicaciones de este modelo no son en absoluto generalizables a una situación en la que estamos alcanzando los límites de un mundo finito. Las expectativas de los economistas, basadas en situaciones pasadas, consisten en que los precios subirán cuando haya escasez. Esta expectativa está completamente equivocada cuando el problema es básicamente la falta de salarios adecuados para los trabajadores fuera de las élites. Cuando el problema es la falta de salarios, los trabajadores encuentran imposible comprar bienes caros, tales como casas, coches y frigoríficos. Todos esos productos son creados usando materias primas, por ello una falta de salarios adecuados conduce a una realimentación a través del sistema en forma de precios bajos para las materias primas. Esto es exactamente lo contrario de lo que los modelos económicos estándar predicen.

3) El análisis del pico del petróleo de M. King Hubbert proporcionó un escenario para el mejor caso que fue claramente poco realista, pero que fue tomado literalmente por sus seguidores. Una de las fuentes del optimismo de Hubbert fue asumir que algún otro producto energético, tal como la energía nuclear, aparecería en una cantidad enorme antes de que el tiempo en que la caída en los combustibles fósiles llegara a ser un problema
[figura 3]
La forma en que la energía nuclear opera en la figura 2 [NdT. Entiendo que se refiere a la figura 3] se me parece mucho más a la salida de una máquina de movimiento perpetuo, añadiendo una cantidad sin fin de energía barata que pueda sustituir a los combustibles fósiles. Una fuente de optimismo relacionada con lo anterior tiene que ver con la forma de una curva que es creada por la suma de curvas de un tipo dado. No hay ninguna razón para esperar que la curva total tenga la misma forma que las curvas subyacentes, a menos que un perfecto sustituto (esto es, teniendo bajos precios, cantidad ilimitada y la posibilidad de trabajar directamente en los dispositivos actuales) los combustibles fósiles que se están modelando aquí. Cuando la cantidad de extracción está determinada por el precio, y el precio puede rápidamente oscilar de arriba abajo, hay una buena razón para creer que la forma de la curva resultado de la suma será bastante picuda, más bien que redonda. Por ejemplo, sabemos que una onda cuadrada puede ser aproximada mediante la suma de funciones sinusoides usando la serie de Fourier (figura 4).

4) La economía mundial opera sobre los flujos de energía en un año dado, aún a pesar de que la mayoría de los analistas de hoy están acostumbrados a pensar en base a descuento de caja. Usted y yo comemos alimentos cultivados muy recientemente. Un modelo de alimentos potencialmente disponibles en el futuro es interesante, pero no satisface nuestra necesidad de alimento cuando estamos hambrientos. De forma similar, nuestros vehículos funcionan con petróleo recientemente extraído, nuestro sistema eléctrico funciona con electricidad que ha sido producida, esencialmente, en el momento. La muy próxima relación temporal entre la producción y el consumo de productos energéticos está en afilado contraste con la forma en que el sistema financiero trabaja. El sistema hace promesas, como la disponibilidad de depósitos bancarios, las cantidades de pagos de pensiones y el continuo valor de las acciones corporativas, muy lejos en el futuro. Cuando esas promesas se hacen no hay prueba de que los bienes y servicios estén realmente disponibles para pagar esas promesas. Terminamos con un sistema que ha prometido muchos más bienes y servicios en el futuro de los que el mundo real será en realidad capaz de producir. Una ruptura es inevitable; parece que la ruptura ocurrirá en el futuro próximo

5) Los cambios en el sistema financiero tienen un enorme potencial para interrumpir el funcionamiento del sistema de distribución energética. La demanda en un año determinado viene de una combinación de salarios y otras fuentes de ingresos más el incremento de deuda en dicho año. Históricamente el incremento en la deuda ha sido positivo. Eso ha contribuido a hacer crecer los precios de las materias primas. Tan pronto como empezamos a tener impagos de deuda el incremento se vuelve negativo y tiende a llevar a la baja los precios de las materias primas (véase punto 6 de la sección anterior). Una vez que eso ocurre es virtualmente imposible mantener los precios lo suficientemente altos como para seguir extrayendo petróleo, carbón y gas natural. Esta es la principal razón por la que el sistema tiende a hundirse [literalmente, a hacer crash].

6) Se espera que los investigadores sigan los pasos de los investigadores anteriores a ellos, en lugar de empezar con un estudio básico del problema completo. Intentar entender el problema completa en lugar de simplemente intentar mirar un pequeño segmento del problema es difícil, especialmente si se espera que el investigador despache un gran número de artículos académicos cada año. Desafortunadamente hay una gran cantidad de investigaciones que debían parecer correctas cuando fueron escritas pero que están realmente equivocadas si se miran con una lente más amplia. Despachar un gran volumen de artículos basados en investigaciones anteriores tiende a simplemente repetir los errores del pasado. Este problema es difícil de corregir, porque el campo de la energía y la economía se entrecruza con muchas áreas de estudio. Difícil para cualquiera comprende la imagen completa

7) En el área de la energía y la economía es muy tentador decir a la gente lo que quiere oír. Si un investigador no entiende cómo funciona el sistema de energía y economía y necesita hacer suposiciones, las suposiciones probablemente mejor recibidas a la hora de la publicación sean aquellas que digan “todo está bien, la innovación nos alegrará el día” o “la sustitución nos alegrará el día”. Esto tiende a sesgar la investigación hacia el mensaje “todo está bien”. La disponibilidad de becas económicas en temas que parecen esperanzadores se añade a este efecto.

8) El análisis de energía devuelta frente a energía invertida (EROEI) no conduce realmente al foco de los problemas de hoy. Mucha gente tiene grandes esperanzas en el análisis EROEI, y realmente éste ayuda a comprender lo que está ocurriendo. Pero falla en muchos puntos importantes. Uno de ellos es que hay muchos tipos diferentes de EROEI. El tipo que importa, en términos de proteger la economía del colapso, es el retorno del trabajo humano. Este tipo de EROEI es equivalente al salario neto de los trabajadores fuera de las élites. Este tipo de retorno tiende a caer demasiado si la cantidad total de energía empleada frente al trabajo humano es muy baja. Podemos esperar una caída en la cantidad de energía usada, li los precios de la energía son demasiado altos o si la cantidad de productos de consumo energético se ve restringida

9) En lugar de mirar los sueldos de los trabajadores la mayor parte de los analistas de EROEI consideran los retornos de energía fósil – algo que al menos es parte del puzle, pero está lejos de ser la imagen completa. Los retornos de energía fósil pueden ser hechos bien en base a flujos de caja (flujos de energía) o en base a un “modelo”, similar a un flujo de descuento de caja. Ambos no son en absoluto equivalentes. Lo que la economía necesita es energía corriente ahora, no producción energética modelada a futuro. Los análisis de flujo de caja tal vez sean necesarios en base al conjunto de la industria; entradas directas e indirectas en un determinado año pueden ser comparados con las salidas en el mismo año. Las energías renovables artificiales tienden a hacer mal ese tipo de análisis porque se requiere una considerable energía para su construcción, pero la energía proporcionada es principalmente modelada como producción energética futura, asumiendo que la economía seguirá operando como actualmente, algo que parece cada vez más difícil

10) Si nos vemos abocados en el corto plazo a una ruptura en la economía no tiene caso tratar de añadir renovables artificiales a la red eléctrica. La razón de añadir energías renovables es tratar de mantener lo que tenemos el máximo tiempo posible. Pero si el sistema va a colapsar todo el plan es inútil. Terminaremos extrayendo más carbón y petróleo hoy para añadir eólica o fotovoltaica a lo que más pronto que tarde se convertirá en una red eléctrica inútil. La red eléctrica no durará porque no podemos pagar a los trabajadores y no podemos mantener la red sin el sistema financiero. Por ello si añadimos más renovables lo que conseguiremos será la mayor parte de sus inconvenientes a corto plazo con pocas de sus ventajas esperadas a largo plazo.

Conclusión

El análisis que parece más cercano a la situación que estamos alcanzando es el análisis de 1972 sobre un mundo finito publicado en el libro “los límites del crecimiento” de Donella Meadows y otros. Éste análisis modela lo que se puede esperar que ocurra si la población y la extracción de recursos crecen según lo esperado, disminuyendo gradualmente a medida que disminuyen los retornos. El modelo de base parece indicar que el colapso sucederá por ahora.
[figura 5]
La forma de la recesión no parece correcta en la figura 5. Una razón es que el modelo se construyó en base a las cantidades físicas de bienes y gente, sin considerar el papel que juega el sistema financiero, particularmente la deuda. Yo creo que la deuda debería tender a colapsar más rápido. Además los creadores del modelo no tenían experiencia con las interacciones en una economía mundial en retroceso, por ello no tenían idea de qué ajustes hacer. Los autores incluso afirmaron que no se podía confiar en las pendientes de las curvas, después de la recesión [caída] inicial. Por ello terminamos con algo como la figura 7, que es todo aquello que podemos confiar en saber.
[figura 6]
Si estamos abordando en realidad la caída pronosticada por los modelos de “los límites del crecimiento”, estamos afrontando un problema que no tiene una solución real. Podemos hacerlo lo mejor que podamos con lo que tenemos hoy, y podemos tratar de fortalecer los lazos con la familia y los amigos. Podemos tratar de diversificar nuestros recursos financieros, de forma que si un banco pronto encuentra problemas no sea un enorme problema. Podemos tal vez guardar un poco de comida y agua a mano  para mantenernos a flote en una escasez temporal. Podemos estudiar nuestras creencias religiosas en busca de guía.

Algunas personas piensan que es posible para grupos de survivalistas continuar, teniendo la adecuada preparación. Esto podría ser o no cierto. El único tiempo de renovables con las que podemos contar en el largo término son aquellas usadas por nuestros antepasados, tales como la madera, la tracción animal y las embarcaciones a vela. Cualquiera que decida usar la tecnología actual, tal como paneles solares y una bomba adaptada para su uso con paneles solares debería hacer planes para el día en que esa tecnología falle. Llegados a ese punto, habrá que tomar decisiones difíciles según como el grupo pueda vivir sin la tecnología.

No podemos decir que nadie nos avisó de lo que vamos a afrontar. En lugar de eso, elegimos no escuchar. Los funcionarios públicos añadieron presión en esa dirección canalizando fondos de investigación hacia problemas distantes resolubles teóricamente, en lugar de en comprender la verdadera naturaleza de aquello a lo que nos enfrentamos. Demasiada gente tomó lo que Hubbert decía literalmente, sin entender que lo que él ofrecía era un escenario del mejor de los casos, si pudiéramos finalmente encontrar algo equivalente a una máquina de movimiento perpetuo que nos ayudara a escapar de nuestro problema.

 

Este artículo es traducción de: http://ourfiniteworld.com/2015/08/26/deflationary-collapse-ahead/

Gracias por la traducción a “Demóstenes Logógrafo”